“Lanzar. Aterrizar. Repetir.” Asombroso tercer aterrizaje del cohete New Shepard de Blue Origin.


2 de abril de 2016. Un cohete propulsor despega en medio del desierto al oeste de Texas, llega a 103.8 km de altura, justo por encima del límite del espacio y la cápsula de tripulación se desprende. Poco después, el cohete cae hacia la Tierra y a sólo 1097 metros del suelo, se enciende nuevamente el motor, se despliega el tren de aterrizaje y el New Shepard se posa delicadamente sobre la plataforma, listo para volar otro día más. Más adelante, la cápsula diseñada para una tripulación de seis personas hace su propio aterrizaje con ayuda de los paracaídas.

El New Shepard es un un vehículo suborbital de despegue y aterrizaje vertical (VTVL por sus siglas en inglés) completamente reutilizable, diseñado para lanzar cápsulas presurizadas tripuladas al espacio exterior. Este es el tercer lanzamiento exitoso que consigue Blue Origin utilizando el mismo propulsor. El primero tuvo lugar el 24 de noviembre de 2015 y el segundo el 22 de enero de 2016.

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Blue Origin planea utilizar el New Shepard para ascensos comerciales. Ya es posible registrarse en su sitio Web para recibir información temprano a cerca de las reservaciones, que se abrirán próximamente. Jeff Bezos, dueño y fundador de la compañía, menciona en su sitio que el New Shepard es el cohete más pequeño que construirán, y adelanta además que un vehículo orbital está en desarrollo. Este nuevo vehículo utilizará un motor cinco veces más poderoso que el que utiliza el New Shepard. Darán más detalles al respecto durante el transcurso del año.

Blue Origin no es la única compañía que desarrolla VTVLs. SpaceX, compañía de Elon Musk (CEO y fundador de Tesla Motors), también desarrolla este tipo de vehículos. En diciembre del año pasado, SpaceX hizo historia al lanzar y aterrizar exitosamente la última versión del Falcon 9, convirtiéndolo en el primer vehículo orbital completamente reutilizable. SpaceX, en colaboración con la NASA, también planea realizar lanzamientos orbitales tripulados en el futuro cercano.

Hasta hace poco, todos los cohetes propulsores de vehículos espaciales eran desechables. Los vehículos de despegue y aterrizaje vertical disminuyen considerablemente los costos, haciendo de esta una de las tecnologías más importantes en lo que va del siglo, pues prometen dar un nuevo impulso al desarrollo aeronáutico y a la exploración espacial.

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